In Margherita gaat het om de liefde van de soldaat Ernesto voor het mooie weesmeisje Margherita. De liefde wordt bedreigd door de onbetrouwbare Roberto, die probeert om de schuld van een misdrijf bij Ernesto te leggen, opdat Ernesto in de gevangenis en uit beeld zal verdwijnen.

EERSTE BEDRIJF
Het dorpje waar het verhaal zich afspeelt, heeft een nieuwe burgermeester: Ser Matteo. Een koor van dorpelingen zingt hem toe, maar Ser Matteo zelf ziet het belang van zijn nieuwe taak niet helemaal: hij is lui en is niet van plan om hard te gaan werken.
Matteo’s neef Roberto verschijnt: hij wil trouwen met Margherita, het mooiste meisje uit het dorp en een wees. Zijn intenties zijn puur gebaseerd op financiële belangen, want hij zit diep in de schulden. Oom en neef krijgen echter te horen dat Margherita al verliefd is en wel op de soldaat Ernesto.
Ernesto’s zus Giustina komt vertellen dat het regiment van Ernesto zojuist in het dorpje is gearriveerd. Ernesto en Margherita besluiten om de volgende dag te gaan trouwen. Margherita geeft Ernesto een lint als teken van haar liefde. Hij bevestigt het aan zijn soldatenpet. Giustina gaat meteen de notaris halen en op dat moment komt graaf Rodolfo, de kolonel van Ernesto’s regiment, aangelopen. Graaf Rodolfo heeft de hulp nodig van Ernesto: hij is betrokken bij een duel om het meisje waarop hij verliefd is, genaamd Matilda. Zijn liefdesrivaal is de generaal. Ernesto moet nu in een rijtuig wachten om met graaf Rodolfo te ontsnappen na het duel. Ernesto gaat mee met de graaf. Daarbij verliest hij per ongeluk zijn soldatenpet met het lint eraan. Roberto – ook verliefd op Margherita – en zijn vriend Gasparo pakken de pet op. Margherita is intussen zeer verontrust over de plannen van de graaf.
Giustina komt vervolgens met het bericht dat ze heeft gezien hoe een man in het bos door twee mannen aangevallen werd. Ze weet niet of die ene man gedood is, maar ze heeft op de plek van het gevecht een pet gevonden met een een lint. De pet van Ernesto.

TWEEDE BEDRIJF
Ser Matteo, de nieuwe burgemeester, belooft de inwoners om de dader te vinden van de aanval. De soldatenpet wordt doorgegeven, maar niemand herkent hem. Plotseling is daar Ernesto, bezorgd omdat de graaf niet kwam opdagen op de afgesproken plek. Ser Matteo vraagt hem naar de pet en omdat hij niet weet waar het om gaat, zegt hij dat de pet van hem is. Hij wordt direct in de gevangenis gegooid.
Margherita wil de burgemeester om hulp vragen, maar ze treft Roberto, die haar niet wil helpen, tenzij ze hem belooft dat ze met hem zal trouwen. Margherita wil Ernesto redden, geeft uiteindelijk toe en tekent het huwelijkscontract.
Thuis vertelt ze aan Giustina hoe ze Ernesto gered heeft: ze geeft Giustina haar verlovingsring.
Dan zien we graaf Rodolfo weer verschijnen: hij is er achter gekomen dat zijn liefdesrivaal de generaal helemaal niet wilde duelleren, maar dat hij hem juist wilde helpen om een huwelijk te regelen met zijn geliefde Matilda. Giustina vertelt hem dan over wat Ernesto is overkomen.
In de gevangenis beklaagt Ernesto zich: hij is onschuldig. Dan verschijnen graaf Rodolfo, Giustina en Margherita. Rodolfo weet dat te vertellen dat híj de man was die werd aangevallen en dat het een andere man was, en niet Ernesto, die hem aanviel. Ernesto wordt weer op vrije voeten gesteld: hij wil zich bij Margherita voegen, maar hoort dan dat ze een huwelijkscontract heeft gesloten met Roberto. Hij beschuldigt haar van ontrouw, maar Giustina vertelt hoe het zit met dat huwelijkscontract. Dat brengt Ernesto en Margherita weer bij elkaar.
Als graaf Rodolfo dan Roberto ziet, herkent hij in hem de aanvaller. Roberto wordt naar de gevangenis gebracht, het huwelijkscontract wordt verscheurd en de graaf nodigt het jonge paar uit om het huwelijk te vieren in zijn kasteel.
De dorpelingen zingen over de kracht van de liefde.